Chimpanzés : maîtres de l’incertitude

Les chimpanzés, ces créatures poilues qui passent leur temps à se balancer d’arbre en arbre et à manger des bananes, n’est-ce pas ? Eh bien, détrompez-vous. Il semblerait que ces primates soient capables de bien plus que ce que nous leur attribuons généralement. Une récente étude a révélé que, tout comme nous, les humains, les chimpanzés seraient capables d’envisager deux scénarios et de s’y préparer pour atteindre un but. Ces singes sont capables de raisonnement modal, une faculté que nous pensions jusqu’à présent réservée à notre espèce.

Le raisonnement modal, pour ceux qui ne sont pas familiers avec le jargon psychologique, est la capacité d’imaginer ou de considérer ce qui aurait pu ou pourrait arriver dans certaines conditions. C’est la base de notre capacité à imaginer. Et il semblerait que les chimpanzés soient également dotés de cette capacité. Jan Engelmann, professeur assistant en psychologie à l’Université de Californie à Berkeley, a mené une étude qui a montré que les chimpanzés peuvent imaginer des possibilités alternatives, c’est-à-dire envisager des issues possibles à une situation donnée.

L’expérience a impliqué un chimpanzé confronté à un tube en forme de Y inversé. L’expérimentateur lâchait une récompense dans le tube, et le chimpanzé devait décider sous quelle sortie du tube placer sa main pour attraper la récompense. Les résultats ont montré que le chimpanzé était plus enclin à bloquer les deux sorties lorsque la récompense était lâchée dans un tube en Y inversé. En d’autres termes, le chimpanzé était capable d’anticiper la configuration où il serait privé de récompense.

Alors, qu’est-ce que cela signifie ? Eh bien, cela pourrait signifier que nous avons sous-estimé les capacités cognitives des chimpanzés. Ou peut-être que cela signifie simplement que les chimpanzés sont plus malins que nous le pensions. Quoi qu’il en soit, il est clair que nous avons encore beaucoup à apprendre sur ces créatures fascinantes.

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